Monitoring and Protecting Community Health


En Español

One of the major functions of public health is to monitor the health status of a community and protect against health hazards. Communicable disease investigation is a cornerstone of protecting our community against health hazards. A five step process is used for most communicable disease investigations.  This article will use meningococcal disease to illustrate this process.

Since November 2016, seven cases of meningococcal disease have been reported in Benton County. Meningococcal disease is an uncommon but serious illness caused by the bacterium Neisseria meningitidis. Even with modern medical treatments 10 to 15 percent of cases across the US result in death, and in 20 percent of cases, hearing loss, mental impairment and limb loss occur.

Step 1. Diagnosis and reporting

When someone feels ill and doesn’t improve, typically it will result in a visit to a health care provider. Usually it’s their primary care clinic, but in some cases it is an urgent care facility or the emergency room. After examining the ill person, a provider may order laboratory tests to make an accurate diagnosis.

There are roughly 50 diseases that providers, laboratories and hospitals are statutorily required to report to the local public health department. Meningococcal disease is one of those reportable illnesses. If laboratory results indicate the person is infected with one of these diseases, the physician and laboratory notifies the County’s public health division. Once the County health department is notified, the investigation team springs into action.

Step 2. Case investigation begins

Each infectious disease has a method of transmission. For example, measles is transmitted through the air. The virus particles come out when you breathe and hang around in the air. In the case of meningococcal disease, the bacteria is transmitted through droplets of saliva or other bodily fluids.  People who share food or drinks, kiss or have other intimate contact, or have close face to face interactions with a person suffering from meningococcal disease within seven days before the illness started are at risk of catching meningococcal disease.

Public health investigators conduct interviews to learn who the ill person has recently spent time with to identify those who may be at risk of catching the disease. Developing that list of “case contacts”—individuals that were in contact with the ill person and may have been exposed to the disease—tends to be highly dependent on the ability and willingness of the ill person to communicate with health authorities. Investigators may need to check-in more than once while the ill individual is hospitalized or at home after being discharged. Each time investigators interview the ill person, they may ask similar questions but every interaction provides more information to get a better picture of the individual’s exposure. Individuals that are close to the ill person or family members can help fill in the picture, but most frequently the ill person is the primary information source.

Step 2 begins as soon as the County is notified of the infectious disease and remains ongoing throughout case investigation.

Step 3. Communicating with case contacts

Step 3 begins when public health investigators reach out to “case contacts” identified during step 2 and assess their level of exposure and risk. For example, if the ill person attended a group gathering and provides a list of people that attended, Step 3 begins when health officials contact everyone at the gathering.

Health investigators interview each possible case contact to gather as much information as possible. One person may tell the health official that everyone “provided their own food” to the gathering, while another person may say, “I share my food with others and ate some of theirs too.” Each detail provides more information to determine the level and patterns of possible transmission, and which “case contacts” might have been exposed to the disease infecting the ill person.

Step 4. Make health recommendations

Depending on an individual’s or group’s risk of exposure to the infectious disease identified during Step 3, specific health recommendations are then provided.

In the case of the recent meningococcal disease cases in Benton County, four recommendations have been made by county health officials in collaboration with OSU administration:

  • If you’re enrolled at Oregon State University in Corvallis and between the age ranges of 15 and 25 years old, the meningococcal B vaccine is required as of December 20, 2017.
  • This in addition to the previous requirement that all entering Oregon State University students must be vaccinated for the four other types of meningococcal disease (the “quadrivalent vaccine”).  This vaccine is normally administered to children between the ages of 11 and 16, and may require a booster dose.
  • If you are identified as a meningococcal disease “case contact” and health officials assess that you are at risk from a previous or new case, preventive antibiotics are prescribed.
  • If you experience symptoms of meningococcal disease, seek immediate assessment and possible treatment at an emergency room.

Step 5. Monitor

For meningococcal disease, the best option for preventing any new cases is vaccination. In the event that a new case occurs, best available science shows that antibiotics are an effective method for preventing infections among “case contacts” for two weeks following the date of possible exposure. This is why officials state the best method to prevent meningococcal disease is vaccination.

These five steps have been illustrated using meningococcal disease as an example.  Other disease investigations are similar but may differ in various details.  For example, who is at risk of exposure, the health recommendations made, the time period for ongoing risk, etc. 

Case Investigation Roles

Mary Shaughnessy, Benton County Communicable Disease Nurse, primarily works in Steps 2 through 4 during a communicable disease investigation. Her role is to identify any connections to other cases, and identify any additional areas of concern. As she interviews “case contacts,” she looks for commonalities between the cases and the other case contacts. Mary’s background is in nursing and has been in her current position with Benton County since 2003. Because of her nursing background, she can work under the orders of the Benton County Health Officer to give vaccines and order antibiotics used to prevent disease in susceptible people.

Gerald Dyer, Benton County Communicable Disease Investigator, bridges the gap between infectious disease case investigation and high-level community health data. He is flexible in responding to cases as well as assisting in identifying high-level trends. Gerald’s background is in epidemiology and he is the most recent addition to the investigation team, joining Benton County in February 2018.

Peter Banwarth, Benton County Epidemiologist, reviews and updates community health rates through ongoing assessments. He supports the Healthy Communities team (another division within Public Health) with community engagement by providing outreach and education regarding community health data. When there is a particularly large or high-risk infectious disease investigation, Peter joins Mary in Steps 2 through 4 of the case investigation. Peter’s background is in economics, mathematics and statistics. He joined Benton County Public Health as an intern in the Public Health division and became the County’s epidemiologist in 2015.

Ongoing monitoring of community health

The longer term monitoring and protecting of community health occurs through a Community Health Assessment (a periodic review of communicable disease rates and other health indicators). Updating this data on a regular basis allows the County to maintain awareness about new health concerns within our communities as well as throughout Oregon and the US and lets us know if there are any past health concerns that are no longer as prevalent.

Following the assessment, a Community Health Improvement Plan (CHIP) is developed. The CHIP guides how the Health Department assigns work and supports community initiatives to improve the health of all people who live, work, learn and play in Benton County.

The CHIP is currently under development and the public is invited to attend community input sessions. These sessions will include a presentation about the current state of health in the county and offer participants the opportunity to choose the highest health priorities for action.

The next sessions will be held:

  • Session #3: February 21, 2018, 2:30 - 4:00 p.m. - Access Benton County, Corvallis Chintimini Senior & Community Center, 2601 NW Tyler Avenue, Corvallis.
  • Session #4: March 12, 2018, 5:00 - 7:00 p.m. - Corvallis Sustainability Coalition Town Hall, CH2M Hill Alumni Center, Oregon State University.
  • Session #5: March 20, 2018, 6:00 - 8:00 p.m. - North Albany Neighborhood Association Meeting, Ciddici's Pizza, 133 SE 5th Ave, Albany.
  • Session #6: March 21, 2018, 6:30 – 7:30 p.m. - Linn Benton Health Equity Alliance and Garfield Elementary PTA, Garfield Elementary School, 1205 NW Garfield Avenue, Corvallis. Meeting facilitated in Spanish with simultaneous interpretation to English provided.

Members of the public can also access a copy of the presentation and vote on their priorities by accessing the following links:

Data overview webpage:

Results of the survey will be announced at the annual Benton County Public Health Week Awards and Recognition Ceremony in April 2018.

Supervisar y proteger la salud comunitaria


Una de las principales funciones de la salud pública es aquella de supervisar el estado de la salud de una comunidad y protegerla de los riesgos para la salud. La investigación de las enfermedades transmisibles representa una pieza clave de la protección de nuestra comunidad ante los riesgos para la salud. Se emplea un proceso de cinco pasos para la mayoría de las investigaciones de las enfermedades transmisibles.

Desde noviembre de 2016, se han registrado siete casos de enfermedad meningocócica en el Condado de Benton. La meningitis es una enfermedad poco común, pero grave, causada por la bacteria Neisseria meningitidis. Incluso con tratamientos médicos modernos, entre el 10 y el 15 % de los casos registrados en los Estados Unidos son fatales, y, en 20 % de los casos, se puede producir pérdida auditiva, discapacidad mental y pérdida de extremidades.

Paso 1. Diagnóstico y notificación

Cuando alguien se siente mal y no mejora, normalmente acude a un profesional de la salud. Suele ser su clínica de atención primaria, pero en algunos casos se trata de un centro de atención urgente o la sala de emergencias. Después de examinar a la persona enferma, el profesional puede pedir pruebas de laboratorio para hacer un diagnóstico correcto.

Hay aproximadamente 50 enfermedades que los profesionales de la salud, laboratorios y hospitales están obligados por ley a notificar al departamento local de salud pública. La enfermedad meningocócica es una de aquellas enfermedades que se deben informar. Si los resultados de laboratorio indican que la persona está infectada con una de esas enfermedades, el médico y el laboratorio notifican a la división de salud pública del condado. Una vez notificado el departamento de salud del condado, entra en acción el equipo de investigación.

Paso 2. Empieza la investigación del caso

Cada enfermedad contagiosa tiene un método de transmisión. Por ejemplo, el sarampión se transmite por el aire. Las partículas de virus permanecen en el aire y entran al organismo cuando una persona respira. En el caso de la enfermedad meningocócica, la bacteria se transmite por gotitas de saliva u otros fluidos corporales. Las personas que comparten comidas o bebidas, se besan o tienen otro tipo de contacto íntimo, o que tienen interacciones cara a cara con otra persona que sufre de la enfermedad meningocócica en un plazo de siete días antes de que se manifieste la enfermedad corren el riesgo de contagiarse la enfermedad meningocócica.

Los investigadores de la salud pública realizan entrevistas para descubrir con quién ha pasado tiempo recientemente la persona enferma, a fin de identificar a aquellos que corren el riesgo de contagiarse. El desarrollo de la lista de “contactos del caso”, o sea las personas que entraron en contacto con el enfermo y pueden haber quedado expuestas a la enfermedad, suele depender de la capacidad y buena voluntad del enfermo de comunicar con las autoridades sanitarias. Los investigadores pueden tener que contactar con la persona enferma varias veces, mientras dicha persona está internada en el hospital o en su casa, después de recibir el alta. Cada vez que entrevisten al enfermo, los investigadores pueden hacer preguntas similares, pero cada interacción ofrece más información para hacerse una mejor idea del grado de exposición de esa persona. La gente cercana al enfermo o los miembros de su familia pueden ayudar a aportar información, pero, por lo general, el enfermo es la fuente principal de información.

El Paso 2 empieza apenas se notifica al condado de la enfermedad contagiosa y continúa durante la investigación del caso.

Paso 3. Comunicación con los contactos del caso

El Paso 3 comienza cuando los investigadores del departamento de salud pública se acercan a los “contactos del caso” que se identificaron durante el paso 2 y evalúan su nivel de exposición y riesgo. Por ejemplo, si el enfermo asistió a una reunión y ofrece una lista de personas que participaron a dicho evento, el Paso 3 empieza cuando los funcionarios de salud se comunican con todos los asistentes a la reunión.

Los investigadores del departamento de salud pública entrevistan a cada posible contacto del caso para reunir toda la información que puedan. Una persona podría decirle a un funcionario de salud que cada uno “trajo su propia comida” a la reunión, mientras que otra persona podría decir: “Yo comparto mi comida con otros y comí de lo que otros trajeron también”. Cada detalle aporta más información para determinar el nivel  y los patrones de una posible transmisión y para ver cuáles de los “contactos del caso” pueden haber quedado expuestos a la enfermedad contagiosa de la que sufre el enfermo.

Paso 4. Hacer recomendaciones de salud

Según el riesgo de exposición de una persona o de un grupo a la enfermedad infecciosa identificada durante el Paso 3, luego se ofrecen recomendaciones de salud específicas.

Para los casos recientes de enfermedad meningocócica registrados en el Condado de Benton, los funcionarios de salud del condado, junto con la administración de OSU, hicieron cuatro recomendaciones:

  • A partir del 20 de diciembre de 2017, la vacuna meningocócica del grupo B es obligatoria para las personas matriculadas en la Universidad Estatal de Oregón (OSU, por sus siglas en inglés) y aquellos entre los 15 y 25 años de edad.
  • Esto es aparte del requisito anterior de que todos los estudiantes que entren a la Universidad Estatal de Oregón se deban vacunar contra los otros cuatro tipos de enfermedad meningocócica (la “vacuna cuadrivalente”). Esta vacuna se administra normalmente a los menores entre 11 y 16 años de edad y puede requerir una dosis de refuerzo.
  • En caso de ser identificado como “contacto del caso” de enfermedad meningocócica y si los funcionarios sanitarios evalúan que usted está en peligro por un caso anterior o nuevo, se receta tratamiento preventivo con antibióticos.
  • Si presenta síntomas de enfermedad meningocócica, acuda a la sala de emergencia para evaluación inmediata y posible tratamiento.

Paso 5. Supervisión

En el caso de la enfermedad meningocócica, la mejor opción de prevención de nuevos casos es la vacunación. Si se registra un nuevo caso, las mejores bases científicas disponibles indican que los antibióticos son un método eficiente de prevención de las infecciones entre los “contactos del caso” durante las dos semanas posteriores a la fecha de posible exposición. Por esta razón, los funcionarios declaran que el mejor método de prevenir la enfermedad meningocócica es la vacunación.

Se han ilustrado estos cinco pasos usando la enfermedad meningocócica como ejemplo. Otras investigaciones de enfermedades son similares, pero pueden diferir en varios detalles. Por ejemplo, las personas con riesgo de exposición, las recomendaciones de salud realizadas, el plazo de permanencia del riesgo, etc.

Las funciones de investigación del caso

Mary Shaughnessy, Enfermera especializada en Enfermedades Transmisibles para el Condado de Benton, trabaja principalmente en los pasos de 2 a 4 e identifica cualquier motivo de preocupación adicional. Al entrevistar a los “contactos del caso”, ella busca puntos comunes entre los casos y los otros contactos del caso. Mary tiene experiencia profesional como enfermera y ocupa su cargo actual en el Condado de Benton desde el 2003. Debido a su formación como enfermera, puede trabajar bajo la dirección del Funcionario de Salud del Condado de Benton para administrar vacunas y encargar los antibióticos utilizados en la prevención de la enfermedad en las personas más propensas.

El trabajo de Gerald Dyer, Investigador de Enfermedades Transmisibles para el Condado de Benton, se ubica en la frontera entre la investigación de casos de enfermedades infecciosas y los datos de alto nivel sobre la salud comunitaria. Es un trabajo flexible, ya que Gerald interviene en los casos y también asiste en la identificación de las tendencias de alto nivel. Gerald cuenta con formación en epidemiología y es el miembro más nuevo del equipo de investigación, ya que se incorporó al Condado de Benton en febrero de 2018.

Peter Banwarth, Epidemiólogo del Condado de Benton, revisa y actualiza los índices de salud comunitaria mediante evaluaciones permanentes. Peter ofrece apoyo al equipo de Comunidades Saludables (otra división del Departamento de Salud Pública) en las actividades de participación comunitaria, mediante sus esfuerzos de proyección y educación sobre los datos de salud comunitaria. Cuando hay una investigación de enfermedades infecciosas especialmente amplia o de alto riesgo, Peter acompaña a Mary en los pasos de 2 a 4 de la investigación del caso. Tiene experiencia y formación en economía, matemática y estadística. Se incorporó al Departamento de Salud Pública del Condado de Benton como pasante en la división de Salud Pública y pasó a ser el epidemiólogo del condado en 2015.

Supervisión constante de la salud comunitaria

La supervisión y la protección a largo plazo de la salud comunitaria se realizan mediante una Evaluación de la Salud Comunitaria (un estudio periódico de los índices de las enfermedades transmisibles y otros indicadores de salud). La actualización de estos datos con regularidad permite al Condado a mantenerse al tanto de las nuevas preocupaciones sanitarias que se presentan en nuestras comunidades y también en el resto de Oregón y de los Estados Unidos y nos permite saber si hay alguna preocupación anterior de salud que ya no es tan predominante.

Después de la evaluación, se desarrolla un Plan de Mejora de la Salud Comunitaria (CHIP, por sus siglas en inglés). El plan CHIP orienta los esfuerzos del Departamento de Salud de asignar trabajo y apoyar las iniciativas comunitarias de mejorar la salud de todas las personas que trabajan, estudian y juegan en el Condado de Benton.

El plan CHIP está en desarrollo actualmente y el público está invitado a asistir a las sesiones de aportes comunitarios. Estas sesiones incluirán una presentación del estado actual de la salud en el condado y ofrecerán a los participantes la oportunidad de elegir las principales prioridades de salud para tomar acción.

Las próximas sesiones se realizarán:

  • Sesión 3: 21 de febrero de 2018, 2:30 - 4:00 p. m. – Centro Comunitario y para Personas Mayores de Corvallis Chintimini, 2601 NW Tyler Avenue, Corvallis.
  • Sesión 4: 12 de marzo de 2018, 5:00 - 7:00 p. m. – Reunión municipal para la sostenibilidad comunitaria, Centro de Ex-alumnos de CH2M Hill, Universidad Estatal de Oregón.
  • Sesión 5: 20 de marzo de 2018, 6:00 - 8:00 p. m. – Reunión de la Asociación de Vecinos de North Albany, Ciddici's Pizza, 133 SE 5th Ave, Albany.
  • Sesión 6: 21 de marzo de 2018, 6:30 – 7:30 p. m. – Reunión de padres y maestros de la Escuela Primaria Garfield y la Alianza para Equidad Sanitaria de los condados Linn y Benton, en la Escuela Primaria Garfield, 1205 NW Garfield Avenue, Corvallis.La reunión se llevará a cabo en español, y se ofrecerá interpretación simultánea al inglés.

Los miembros del público también pueden acceder a una copia de la presentación y votar para decidir sus prioridades, al abrir los siguientes enlaces:

Los resultados de la encuesta se anunciarán en la Ceremonia de Reconocimiento y Entrega de Premios de la Semana de la Salud Pública del Condado de Benton, en abril de 2018.